Autora: Ana Muñoz

Jean Piaget estudió el pensamiento en la niñez temprana y le dio el nombre de etapa preoperacional. En esta etapa se desarrolla la función simbólica. Es decir, la capacidad para utilizar símbolos para representar cosas. Un niño en esta etapa puede decir que quiere un helado aunque no haya visto ninguno en ese momento. Ya no necesita claves sensoriales para pensar el algo. Tiene una representación mental del helado que puede recordar y buscarlo.

Un símbolo es una representación mental a la que una persona le asigna un significado. El símbolo más común es la palabra hablada o escrita. Ahora los niños pueden aprender no solo mediante los sentidos y la acción sino también mediante el pensamiento simbólico.

Características del pensamiento preoperacional

Comprensión de identidades

Los niños desarrollan el concepto de que ciertas cosas son las mismas aunque puedan cambiar de forma, tamaño o aspecto. Son conscientes de que las alteraciones superficiales no cambian las cosas. Por ejemplo, Julia hablaba de ponerle un traje de pájaro a su gata, pero sabía que aunque se vistiera de pájaro seguiría siendo su gata.

Comprensión de causa y efecto

Comprenden que una cosa causa otra y que pueden hacer que sucedan cosas. Las interminables preguntas de "por qué" indican su deseo de conocer las causas de las cosas.

Empatía: ponerse en el lugar de otro

Aunque Piaget pensó que la empatía se presenta más adelante, los niños más pequeños parecen mostrarla. Por ejemplo, a los 10-12 meses los bebés lloran cuando ven a otro bebé llorar. Hacia los 13 o 14 meses le dan palmaditas o le abrazan; a los 18 meses pueden darle un juguete nuevo para reemplazar a otro que se ha roto. No obstante, al principio de la niñez temprana le empatía se manifiesta cada vez más.

Los niños criados en familias donde se habla con frecuencia de los sentimientos y la causalidad logran la empatía a una edad más temprana que los niños de familias que no hablan de estos temas.

Habilidad para clasificar

Al inicio del segundo año de vida, los niños son más lógicos para organizar objetos, personas y sucesos. Muchos niños de cuatro años de edad pueden clasificar los juguetes en función de su forma, color o clase. Además, suelen categorizar a las personas como buenas o malas, amigos o no amigos.

Comprensión de números

En esta etapa pueden contar y manejar cantidades.

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